Safety, Collaboration, and Empowerment

Trauma-Informed Archival Practice

  • Kirsten Wright
  • Nicola Laurent


In order to undertake liberatory memory work, engage effectively with communities and individuals, and centre people rather than records in their work, archival organizations must be aware of trauma and its effects. This article introduces the concept of trauma-informed practice to archives and other memory organizations. Trauma-informed practice is a strengths-based approach for organizations that acknowledges the pervasiveness of trauma and the risk and potential for people to be retraumatized through engagement with organizations such as archives and seeks to minimize triggers and negative interactions. It provides a framework of safety and offers a model of collaboration and empowerment that recognizes and centres the expertise of the individuals and communities documented within the records held in archives. Traumainformed practice also provides a way for archivists to practically implement many of the ideas discussed in the literature, including liberatory memory work, radical empathy, and participatory co-design. This article proposes several areas where a trauma-informed approach may be useful in archives and may lead to trauma-informed archival practice that provides better outcomes for all: users, staff, and memory organizations in general. Applying trauma-informed archival practice is multidimensional. It requires the comprehensive review of archival practice, theory, and processes and the consideration of the specific needs of individual memory organizations and the people who interact with them. Each organization should implement trauma-informed practice in the way that will achieve outcomes appropriate for its own context. These out comes can include recognizing and acknowledging past wrongs, ensuring safety for archives users and staff, empowering communities documented in archives, and using archives for justice and healing.


Pour entreprendre un travail de mémoire libérateur, s’engager réellement auprès des communautés et des individus, et placer les gens au centre de leur travail plutôt que leurs documents, les archives doivent être conscientes des traumatismes et de leurs effets. Cet article amène le concept d’une approche tenant compte des traumatismes pour les archives et les autres organismes de mémoire. L’approche tenant compte des traumatismes est une approche fondée sur les forces pour les organismes qui reconnaissent le caractère envahissant des traumatismes ainsi que le risque et le potentiel pour les gens d’être traumatisés à la suite de leur implication auprès des archives et qui cherchent à minimiser les déclencheurs et les interactions négatives. Elle fournit un cadre sécuritaire et offre un modèle de collaboration et d’émancipation qui reconnaît et met de l’avant l’expertise des individus et des communautés documentées dans les archives. L’approche tenant compte des traumatismes fournit également une façon pour les archivistes de mettre en pratique de nombreuses idées mises de l’avant dans la littérature, notamment le travail de mémoire libérateur, l’empathie radicale, et la co-création participative. Cet article propose plusieurs secteurs où une approche tenant compte des traumatismes pourrait être utile dans les archives et pourrait mener à des pratiques archivistiques tenant compte des traumatismes, lesquelles entraînent des améliorations pour tous: les utilisateurs, les employés et les organisations de mémoire de manière générale. La mise en oeuvre d’une pratique archivistique tenant compte des traumatismes est pluridimensionnelle. Elle requiert une révision complète des pratiques, théories et processus archivistiques et une considération des besoins particuliers à chacune des institutions de mémoire et aux individus qui interagissent avec elles. Chaque organisation devrait mettre en oeuvre une pratique tenant compte des traumatismes de la façon qui lui convient pour atteindre ses propres objectifs. Ces objectifs peuvent être, entre autres, de reconnaître et admettre des torts passés, de garantir la sécurité pour les utilisateurs et les employés des archives, de redonner le pouvoir aux communautés documentées dans les archives, et d’utiliser les archives pour la justice et la guérison.

Author Biographies

Kirsten Wright

Kirsten Wright is the Program Manager of the Find and Connect web resource, University of Melbourne. Prior to this, she held a number of roles at Victoria University and worked at the Public Record Office Victoria. Kirsten holds a BA in history and politics and a Master of Information Management and Systems, both from Monash University. She has previously published and presented on topics including tattoos and the archive, ghost signs, archives and power, and historical language and archival description. With Nicola Laurent, she developed A Trauma-Informed Approach to Managing Archives and the Out-of-Home Care Records Toolkit, online training courses for the Australian Society of Archivists.

Nicola Laurent

Nicola Laurent is the Senior Project Archivist on the Find and Connect web resource, University of Melbourne. Nicola holds a Master of Business Information Systems professional degree from Monash University and completed a semester of study at Simmons College, Boston. Nicola advocates for trauma-informed archival practice and discusses the impact of vicarious trauma on archivists. With Kirsten Wright, she developed A Trauma-Informed Approach to Managing Archives and the Out-of-Home Care Records Toolkit, online training courses for the Australian Society of Archivists. Nicola has previously published and presented on topics including trauma-informed archival practice, vicarious trauma, emotional labour, broken links, content rot, interactive timelines, and engaging with community. Nicola is President of the Australian Society of Archivists and the New Professionals Programme Coordinator for the International Council on Archives.

How to Cite
Wright, Kirsten, and Nicola Laurent. 2021. “Safety, Collaboration, and Empowerment: Trauma-Informed Archival Practice”. Archivaria 91 (June), 38-73.